30.9.11

E-reader Amazon Kindle por 79 dólares

Amazon acaba de dar un revolcón brutal al mundo del libro: Ya ofrece un lector de e-books, un nuevo e-reader Kindle básico, por 79 dólares en EEUU y 109 en todo el mundo. Y el también nuevo Kindle Touch, con pantalla táctil, por 99$. Hasta una tablet han sacado, el Kindle Fire, que de momento sólo se vende allí. En mi opinión, es el empujón definitivo. Y ya no hay excusa para comprobar que leer libros en un e-reader es estupendo.

28.9.11

Estos son los mercados (y los que manejan la economía, incluida la crisis)

A mí eso de "los mercados" siempre me ha sonado a fantasmas, pero suponía que se debía a que es muy difícil de saber quién está realmente detrás del tejemaneje económico mundial. Pensaba que a los expertos les resultaba complicado llegar a la punta de la pirámide, como pasa con el narcotráfico: se conoce a los camellos, se sabe algo de los intermediarios, pero nunca hay pruebas contra los cabecillas.

Leo en el blog de Juan Torres que al parecer, gracias a la ciencia y a modelos estadísticos, alguien se ha atrevido a poner cara a los famosos y temidos mercados. Así lo cuenta Juan:

Un trabajo reciente de Stefano Battiston, del laboratorio de física estadística de la Escuela normal superior de Zurich, James B. Glattfelder, especialista en Redes Complejas, y de la economista Stefania Vitali (The network of global corporate control) ha mostrado quiénes son realmente "los mercados", le han puesto nombres y apellidos a quienes controlan la economía mundial. Han estudiado 43.000 empresas multinacionales y han demostrado que 737 “entidades” (bancos, compañías de seguros o grandes grupos industriales) controlan el 80% de su valor conjunto y que, mediante una compleja red de participaciones, 147 poseen el 40% del valor económico y financiero de todas las multinacionales del mundo entero. Y de este grupo de 147 multinacionales, los 50 más grandes forman una “super entidad”. En ella están principalmente los bancos: Barclay, JP Morgan, Merrill Lynch, Goldman Sachs, Morgan Stanley... y otros grupos de aseguradoras y bancarios franceses como Axa, Natixis, Société générale, el grupo Banque populaire-Caisse d'épargne o BNP-Paribas. El trabajo de investigación completo en inglés puede descargarse aquí). 

Hace unos días también se informaba que cuatro grandes bancos estadounidenses (JP Morgan, Citibank, Bank of America y Goldman Sachs) controlan el 94,4% de los derivados financieros, lo que equivale prácticamente a decir que en sus manos está el sistema financiero internacional. Esos son los mercados.

Ale, a cagarse directamente en ellos, que ya se puede.

27.9.11

El peligro de las pseudomedicinas y los terapeutas iluminados en Escépticos

El pasado lunes tuve ocasión de poder ver Escépticos, el primer programa de Jose A. Pérez presentado por Luis Alfonso Gámez sobre escepticismo. Iniciativa interesante, aunque espero que vayan añadiendo más garra a los guiones y más hilo argumental. Las perspectivas son buenas, la factura es atractiva y cumple su labor de divulgación. Y Gámez lo hace bien, el día que trabaje un poco más su dicción puede llegar a ser un buen ejemplar de la tele.

En este primer episodio se habló de la pseudomedicina, a la que sus seguidores gustan de llamar medicina alternativa o complementaria. Nos ofrecieron un bonito desfile de personajes típicos: Sobadoras de pies (reflexólogas), pinchadores (acupuntores),  energólogos (reiki), fabricantes de brebajes... pero la que se llevó la palma fue una tal Marina que tuvo un papel estelar (cuyo chiringuito-consulta no sé si se llama Aguamarina, por lo que se ve en el vídeo, o Centro Alma, como aparece por alguna web, ambos tienen la misma dirección y teléfono, raro raro raro...).

El caso es que esta señora es el claro ejemplo del peligro que tienen algunos terapeutas sin escrúpulos, con ideas basadas en la ignorancia. Pase que un reflexólogo te intente timar intentando solucionar una contracción muscular, pero que una iluminada de estas te diga que puede curar o prevenir el cáncer con una sarta de idioteces sin sentido, puede alejar a un enfermo de la medicina de verdad  y poner en serio riesgo su salud e incluso su vida. Para que os hagáis una idea del daño que puede hacer, no tuvo ningún reparo en decir cosas como estas:
  • El cáncer lo tienen personas que no han equilibrado su energía, que han estado demasiado para fuera y muy poquito para dentro. (...) Si tiene cáncer en el hígado, probablemente es una persona muy colérica. Si es en la garganta probablemente es una persona que se calla muchas cosas.
  • Las manos tienen unos centro de energía muy poderosos (...) que entran dentro de las células (y curan).
  • La enfermedad es por que durante muchísimo tiempo no has escuchado a tu cuerpo ni a tu corazón. Entonces te va avisando el cuerpo. Que no le haces mucho caso, pues te da. ¿Que no le quieres escuchar por las buenas? Pues por las malas. 
  • El agua recoge la energía de las flores (de Bach), una energía que no es medible por las máquinas que tenemos ahora. Esa actitud de autodestrucción que tienes van regulándola.
Vamos, que el que está enfermo es por su propia responsabilidad (y por no acudir a esta milagrosa consulta). A un médico se le puede suspender la licencia y multar por mala praxis, a alguien que conduce bebido se le multa e incluso detiene porque es un peligro potencial para los demás. Y a esta señora, ¿no se le puede hacer nada? Pues no sé yo quien es más peligroso...bueno, sí que lo sé.

Aquí tienes el reportaje completo, muy recomendable. La susodicha sale por el minuto 13.

Por cierto, muy justitos los médicos del mañana, como llama Gámez a los estudiantes de medicina. Preocupante...

25.9.11

Los gordos y el hambre en el mundo

Igual es que soy muy susceptible, pero la forma en la que los medios han difundido durante los últimos días esta noticia no es muy justa con los que tienen sobrepeso. Aunque ya sé que no lo pretende (y que lo importante del mensaje está en la vergüenza que debería de darnos a todos los occidentales que millones que personas mueran de hambre en la otra parte del mundo), lleva una bonita carga de culpa subconsciente directa a la yugular de los obesos. Para subirles la moral y la autoestima un poco más, vamos.

Sí, ya sé que mi reflexión es un poco superficial, pero cuando se habla de los excesos de occidente, la obesidad suele ser uno de los candidatos prioritarios, a pesar de que la mayoría de los expertos la consideren más bien una epidemia. Pero siempre tienen el mensaje subliminal en plan "En occidente algunos comiendo como cerdos y en áfrica muertos de hambre". Como que la responsabilidad de esta injusticia tuviera algo que ver con los gordos. Que de obesidad también se muere, oiga, y de bendición nada...

23.9.11

Los aparatos usados no se reciclan. Aunque los lleves a un punto limpio.

Otro escándalo, de esos que dan vergüenza cada vez que se destapan, porque uno no sabe si se debe a que somos tontos, caraduras o simplemente palurdos.

Resulta que los señores de la OCU han controlado qué pasaba con quince aparatos (televisores, neveras, ordenadores, etc.) que han llevado a puntos limpios para su reciclaje, colocándoles un localizador Y han descubierto que sólo seis llegaron a una planta de reciclaje. A pesar de que en el precio de los productos está incluida una cantidad que pagamos a los fabricantes para que dicho reciclaje se realice.

En este enlace lo cuentan todo con pelos y señales, vídeo interesante y didáctico incluido. ¡Qué país, señor..!

20.9.11

¿Por qué no emiten buenos documentales en España?

El otro día comentaba con un amigo lo triste que es que tengamos que andar rebuscando por internet para poder ver buenos documentales. Triste desde el punto de vista del futuro y del nivel de la televisión comercial española, ya que es prácticamente imposible ver algo decente y actual sobre divulgación y ciencia en los canales habituales.

Lo último espectacular que los de Telecinco se atrevieron a programar hace unos años fue Caminando entre Dinosaurios, y tuvo éxito. Pero creo que no se ha emitido ninguna de las magníficas y espléndidas producciones que he enlazado recientemente en este blog: Wonders of the Universe (de la BBC), Wonders of the Solar System (también BBC) o Earth making of a planet (National Geographic).

Me he animado a escribir este post cuando he encontrado por Youtube el principio de Human Planet, otra maravillosa serie de documentales de la BBC. Resulta que esta serie, dedicada a comportamientos y costumbres sorprendentes de los seres humanos en interacción con la naturaleza,  empieza con un par de percebeiros gallegos jugándose la vida al pescar percebes entre rocas y temibles olas, por unos cientos de euros. Este es el emocionante fragmento:



El resto de la serie es también sensacional, pero ¡que pena que tenga que venir la BBC a grabarlo y posteriormente a contárnoslo y que tengamos que buscarlo en Youtube porque las televisiones españolas están emitiendo la basura de  Acorralados y Frank de la jungla!

18.9.11

Amazon en España: Mal comienzo

Me hizo ilusión saber que Amazon empezaba a operar en España, pero mi gozo ha caído en un pozo tras hacer varias consultas:
  • Mala Ciencia en Amazon.es: 20,43 euros. Bad Science en Amazon.com: 10,20 dólares
  • El Universo Elegante en Amazon.es: 25,90 euros. The Elegant Universe en Amazon.com 13,57 dólares
  • La realidad oculta en Amazon.es: 29,90 euros. The Hidden Reality en Amazon.com: 17,21 dólares
  • Por qué creemos en cosas raras en Amazon.es: 24,70 euros. Why people believe weird things en Amazon.com: 11,51 dólares.
Vale, no he incluido los gastos de envío, pero también hay que tener en cuenta el cambio euro-dolar y las diferencias de poder adquisitivo. La diferencia final sigue siendo brutal.

No sé si está previsto que el panorama cambie, pero en caso contrario está claro que en nuestro país la cultura es para la clase media. La clase media como la entienden algunos, claro, esos que tienen 700.000 euros. El resto seguiremos usando internet para encontrar libros por canales alternativos. Aunque no nos guste hacerlo.

¿Pasará como con la construcción, que un día el sector hará crack, incapaz de alimentar a tanto intermediario innecesario?

16.9.11

Mala Ciencia de Ben Goldacre: Estopa escéptica de la buena

Otro de los libros que cayeron en vacaciones fue Mala Ciencia, de Ben Goldacre. Llegó a mis manos con buenas credenciales, varias web de divulgación lo habían recomendado fervientemente. Y tenían razón.

Mala Ciencia es un libro sobre escepticismo. Su autor es el psiquiatra británico Ben Godacre, que tiene un magnífico blog sobre el tema y que lleva escribiendo mucho tiempo en The Guardian una columna semanal sobre el tema. Por todo ello, aunque al principio al libro le cuesta enganchar porque habla de productos y casos  específicos del Reino Unido, rápidamente llegan los termas clásicos (homeopatía, efecto placebo...), algunos casos espeluznantes y con terribles consecuencias (el negacionismo del SIDA y los antivacunas) y otros contenidos poco habituales en estas temáticas (las farmacéuticas y los periodistas). Y te lleva en volandas.

Goldacre tiene estopa para todos, aquí no se libra nadie: Curanderos timadores, periodistas, empresas farmacéuticas... Me ha gustado especialmente el capítulo en el que mete caña a las grandes corporaciones farmacéuticas y también en el que explica cómo se pueden adornar o manipular (sin llegar a falsear) los estudios científicos. Y también es destacable que ponga a cada uno en su sitio, resaltando lo grave y quitando hierro a los timos menores.

El libro está escrito con un estilo muy británico, es decir, con clase e ironía, lo cual hace que sea una lectura muy entretenida. Aunque tengas estos temas muy machacados, este libro no te va a parecer más de lo mismo, su estilo, su rigor y su meticulosidad lo convierten en un libro redondo para escépticos avezados y aprendices de escepticismo.

15.9.11

Ciencia de verdad: Curar la leucemia con terapia génica

Está claro que ni la ciencia ni los científicos son perfectos. Pero cuando los conspiranoicos, los timadores, los curanderos, los visionarios o los ignorantes la critican con argumentos ridículos y burdos, me gusta enseñarles cosas como esta:

- El sistema inmunológico, entrenado para acabar con el cáncer (New York Times).

Si dominas un poco el inglés, podrás leer los detalles de cómo los científicos han conseguido curar totalmente con terapia génica la leucemia de pacientes que ya no tenían ninguna esperanza. La investigación está todavía una en fase temprana de experimentación y puede pasar de todo (incluso que al final todo se quede en nada), pero los resultados conseguidos hasta ahora son emocionantes.

"Me siento normal, como me sentía hace diez años antes de que me diagnosticaran la leucemia"- decía uno de los enfermos recuperados. Por favor, que no me hablen ahora de estupideces como la limpieza hepática, la pulsera Power Balance y la homeopatía... vaya manera de perder el tiempo y los recursos...

11.9.11

¿Por qué al subir al monte baja la temperatura?

Cuando subes al monte dicen que, aproximadamente, la temperatura desciende un grado por cada 200 metros que asciendes. Más o menos, claro. Los montañeros conocen perfectamente este fenómeno y están acostumbrados a tener que cargar con ropa de abrigo extra. Independientemente de los fenómenos meteorológicos locales, que también influyen a veces incluso de forma muy importante, al subir hace más frío. A veces he preguntado al respecto a mis compañeros de aventurillas montañísticas, pero ninguno ha sabido (o querido) darme la explicación. No es que yo no la supiera, pero quería saber si había inquietud al respecto. Y he podido comprobar que realmente a la gente lo que le gusta es hablar del tiempo, de si hace o no frío o de si va llover, no de las razones por las que eso ocurre. Así que visto el escaso interés existente entre mis amigos por el tema (o tal vez porque están hasta el moño de mis palizas divulgativas), decidí guardarme la batallita para este blog.

Lo curioso es que esta es una de esas cuestiones que la gente no tiene pudor en explicar, seguramente porque está muy habituada al fenómeno, pero incorrectamente: Que si porque hace más viento, que si está más lejos el mar, que si hay menos efecto invernadero... algunos de estos fenómenos influyen, otros son simplemente falsos, pero ninguno es la razón primordial por la que baja la temperatura con la altura.

El frío o calor que haya se debe a la cantidad de energía (que han tomado del sol) que las moléculas de aire nos transmiten cuando chocan con nuestra piel, en el camino de sus movimientos moleculares. Cuanta más energía tengan, más se mueven, más vibran, más choques hay y más energía nos transmiten. Cuando ascendemos, la presión del aire disminuye, ya que la cantidad de aire que queda por encima también lo hace, y como el aire es un gas compresible, al reducirse su presión también lo hace su densidad (algo que casi no ocurre en los líquidos). Eso significa que hay menos moléculas por unidad de volumen. Y si hay menos moléculas habrá menos choques contra nuestra piel. Y si hay menos choques en los que se transmita energía, habrá menos temperatura y tendremos más frío. Si encima hace viento (como suele ocurrir en el monte), la sensación térmica será aún menor porque... ¡Uy, que esa ya es otra historia!

7.9.11

¿Son los ignorantes más cabezotas?

A ver si puedo resumirlo en una frase: Un incompetente o un ignorante lo es desde tres perspectivas: Porque sabe poco de algo, porque es incapaz de distinguir su incompetencia y porque no se la reconoce a quien la tiene. Las dos últimas perspectivas le impiden, o al menos le dificultan, combatir la primera, así que podría decirse que es triplemente incompetente.

Hace años, los psicólogos Kruger y Dunning desarrollaron esta teoría con un entretenido estudio realizado con varias decenas de individuos (Puedes descargártelo completo desde este enlace). Les pusieron tests y pruebas de humor, razonamiento lógico, etc. y obtuvieron resultados como los de este gráfico:


Es decir, que la gente que menos sabe cree que sabe casi tanto como la que más sabe, y la que más sabe, cree que sabe menos de lo que sabe. Por eso es tan difícil convencer a alguien que no sabe de algo de que está equivocado: Una idea, el imposible funcionamiento de un producto milagro, un medicamento maravilloso... le costará mucho aceptar que no sabe lo  suficiente y no reconocerá que otros pueden saber más que él. Lo hemos podido comprobar en numerosos posts de productos milagro y pseudociencias de este mismo blog, con comentarios de gente que claramente no tiene competencias para entender las explicaciones científicas y que se limita a decir "a mi me funciona", sin dejar ninguna posibilidad a la reflexión o la duda.

Todos somos incompetentes e ignorantes en bastantes ocasiones, no hace falta recurrir a temas de ciencia. Las conversaciones acaloradas sobre política, economía o deportes suelen ser ejemplos de libro de las tres perspectivas de la incompetencia.

Hace mucho, creo que fue Sócrates, ya dijo Cuanto más sé, más sé que no se nada.  Y conocí a alguien que todo esto lo explicaba de una forma más cruda: Un tonto es tonto porque lo es, porque no sabe que lo es y porque cree que los demás son más tontos que él.

Por cierto, el estudio se hizo muy famoso y ha dado nombre al Efecto Dunning-Kruger, además de ganar el premio Ignobel del año 2000.

5.9.11

El cepillo de dientes iónico no merece la pena

Pues nada, el cepillo de dientes iónico, otro de esos productos milagro que de vez en cuando renacen de sus cenizas cuando alguien te pregunta ¿y esto, sirve para algo? No tenía pensado dedicarle demasiado tiempo, basta pasarse por cualquier web que lo vende para identificar toda la parafernalia y verborrea pseudocientífica habitual y salir corriendo, pero como en algunas de ellas nombran supuestos estudios que demuestran su eficacia, me he animado a dedicarle unas líneas.

Quienes los venden prometen mucho: No hace falta pasta de dientes (que algunos no dudan en clasificar como tóxica), limpia mejor, elimina más placa, blanquea los dientes... quince o veinte euros tienen la culpa. Hasta en El País le han dedicado esta infografía explicativa. Pero basta buscar un poco en Pubmed  para dar con los pocos estudios recientes medianamente serios que hay y que concluyen que los resultados con el cepillo iónico no tienen ninguna diferencia de los obtenidos con un cepillo convencional:

Efficacy of an ionic toothbrush on gingival crevicular fluid--a pilot study
A clinical trial testing the efficacy of an ionic toothbrush for reducing plaque and gingivitis
The effectiveness of an ionic toothbrush in the removal of dental plaque and reduction on gingivitis in orthodontic patients

También sale otro estudio (que es el que suelen esgrimir sus vendedores, digo defensores) comparando resultados utilizando con un cepillo iónico activado (con batería) y otro desactivado (sin batería), con resultados favorables al activado:

-Clinical evaluation of an ionic tooth brush on oral hygiene status, gingival status, and microbial parameter.

Pero creo que lo que realmente interesa es lo que se estudia en los otros tres, los más recientes, es decir, si el iónico es mejor (es decir, obtiene mejores resultados) que un cepillo convencional. Y va a ser que no. Vamos, que es un timo. Vale, timo-timo-timo igual no, porque limpiar limpia, pero como uno normal. Ya nos entendemos. Dejémoslo en un churro. Caro. Así que al saco de los timos...

2.9.11

La Nueva Dieta Atkins, la Paleodieta y la Dieta Slow Carb

Las vacaciones siempre han sido para mí un momento de lectura compulsiva y este año no ha sido una excepción. Han caido más de media docena de libros, que desde que leo en el teléfono móvil, están más accesibles que nunca. Ya me entiendes...

Ha habido de todo: Novelas bestseller, divulgación y, como no,  unos cuantos libros sobre dietas bajas en carbohidratos. De esos que tienen su "personalidad", es decir, que han tenido cierto éxito, no son copias clavadas de otras dietas y presumen de cierta argumentación científica. Todos en inglés, ya que por desgracia parece que los editores nos se animan con el español.

He aquí el breve resumen de cada uno de ellos:

The New Atkins for a New You (Westman, Phinney, Volek).
Es el nuevo libro de la Dieta Atkins, una nueva edición escrita por tres médicos y nutricionistas con experiencia en dietas bajas en carbohidratos.

Lo mejor: Alguna cosilla novedosa como la aplicación de la dieta en vegetarianos o la posibilidad de no seguir estrictamente las cuatro fases. Me ha resultado interesante la parte final, con la explicación de la ciencia que hay tras las dietas low-carb.

Lo peor: No deja de ser el típico libro de explicación-recetas-testimonios. Y deja temas históricos sin solucionar, como la subida del colesterol malo, la pérdida de efectividad con los años, etc. Aunque en el título aparezca la palabra New, de nuevo no tiene nada, es un libro que no te aportará nada que no hayan hecho ediciones anteriores de la dieta Atkins o el resumen que hice hace tiempo.

The Paleo Diet (Loren Cordain)
La paleodieta o dieta paleolítica tiene bastantes seguidores desde hace años y tenía ganas de leer algún libro de referencia. El autor sostiene que debemos comer únicamente lo que comían nuestros antepasados prehistóricos, que eran cazadores-recolectores: Proteínas magras (carne, pescado, marisco, etc.), vegetales no feculentos y frutas. Y quedan prohibidos los carbohidratos refinados (pan, pastas, arroz, dulces, etc.), la comida procesada, los cereales, los lácteos, las legumbres y la sal.

Lo mejor: El libro es sencillo, cercano y va al grano, no pierde el tiempo con recetas que puedes encontrar a millares por internet.

Lo peor: Es una dieta bastante restrictiva, ya que aunque no limita cantidades, deja fuera muchos alimentos habituales. Además, el soporte científico en el que se basa es bastante escaso y limitado, y le encuentro bastantes pegas. El libro se hace un poco aburrido, ya que repite las ideas básicas demasiadas veces.

Slow Carb Diet, del libro The 4 hour body (Tim Ferriss)
Tim Ferriss es un friki espabilado que tuvo mucho éxito con su libro The 4 hour workweek, en el que proponía vivir trabajando sólo 4 horas a la semana. Siguiendo la estela de aquel libro, ha publicado recientemente The 4 hour body, en el que propone diferentes métodos para, como el dice, ser un superhombre físicamente, en el sexo, en el deporte..., haciendo solo lo justo. Cuenta que ha dedicado diez años a probar todo tipo de burradas sobre su cuerpo para recopilar la información y los resultados que presenta.

Su propuesta para perder peso es sencilla: Se basa en comer libremente y de forma repetitiva proteínas (carne, pescado...) y carbohidratos de lenta absorción: Vegetales no feculentos y legumbres. Quedan prohibidos los carbohidratos refinados, las frutas y los lácteos. Como anécdota, recomienda tener un día libre, para comer lo que te de la gana (como ya hacen otros libros que comentaré algún otro día).

Lo mejor: La pérdida de peso es sólo una parte del libro, hay mucha información para ganar músculo, mejorar el rendimiento, en el sexo, etc. El libro es entretenido, motivador y divertido y engancha bastante.

Lo peor: Aunque muestra bastante fotos antes-después impresionantes (incluida la suya) y aunque tiene cierto soporte científico y asesoramiento de especialistas, todos sus consejos se basan sobre todo en el éxito que ha tenido sobre sí mismo y sus amigos y conocidos conejillos de indias, algo no demasiado riguroso.

Como él mismo dice, trata de contarte cómo hackear tu cuerpo, no cómo tener una dieta sana.

1.9.11

Impresionante time lapse de la Vía Láctea entre tormentas

Volvemos del periodo vacacional con fuerzas renovadas y ganas de seguir dando guerra. Para empezar suave pero bonito, un time lapse (cámara rápida) espectacular con la Vía Láctea de fondo, visto en Menéame y en Xatakafoto:

Tempest Milky Way from Randy Halverson on Vimeo.

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