31.5.09

El origen de la crisis

La razón raíz de la crisis económica es que existan personas como estas, que son quienes promueven que ocurra todo lo demás.



De lo peor de la condición humana.

28.5.09

El espectáculo estelar

¿Cómo se vería el cielo a simple vista una noche clara, sin telescopio de ningún tipo, si nuestros ojos fueran un poco más sensibles? Gracias a La Media Hostia me he topado con un vídeo que lo muestra y es, sencillamente espectacular. Un fotógrafo sacó fotos al cielo durante toda la noche y luego las unió para hacer un vídeo. El resultado es este (lo mejor llega sobre el segundo 30, en el que se ve el centro de nuestra galaxia):

21.5.09

Sin astronautas españoles

Que resulta que la Agencia Espacial Europea no ha seleccionado astronautas españoles entre sus seis finalistas, que serán los que se entrenen para participar en futuras misiones espaciales. Hasta Pedro Duque parece que se ha enfadado un poquillo y ha encendido un poco el ventilador. Y esta mañana he escuchado a un tertuliano radiofónico diciendo que "habría que ver la que se hubiese montado si España no estuviese en la lista de clasificados del mundial del futbol".

Ya, claro. Buena comparación. Pues le voy a dar una receta para que podamos estar al mismo nivel en astronautas y en fútbol: Dediquémosles la misma ilusión y entusiasmo.
  • Llevando al campo a nuestros hijos una o dos veces por semana y desde pequeñitos a ver estrellas y astros con un telescopio por la noche.
  • Leyéndoles a menudo cuentos e historias sobre ciencia y el universo antes de ir a dormir.
  • Sentándonos una o dos veces por semana en la tele con ellos a ver documentales científicos.
  • Teniendo por casa periódicos y revistas sobre astronomia y ciencia y renovándolos semanalmente.
  • Recitando con ellos nombres de estrellas, galaxias, nebulosas, y viendo sus fotos.
  • Viendo, todos los días después del telediario, 15 o 20 minutos de noticias sobre ciencia, el universo, la naturaleza...
  • Organizando en el colegio durante todo el año exposiciones y trabajos sobre ciencia y naturaleza.
  • Ayudándoles a que aprendan 5 idiomas, matemáticas avanzadas, física e ingeniería, preferiblemente antes de llegar a la edad adulta.
Vale, ya paro, deja de reirte...

19.5.09

Libros: Cómo construir una máquina del tiempo

¡Muchos meses sin comentar ningún libro de ciencia! Y es que últimamente he parado más por el mundillo de la novela, que a veces también apetece la evasión por la evasión.

En el último libro publicado en español que da título este post, escrito por el conocidísimo físico y divulgador Paul Davies, lo más conseguido que tiene es eso mismo: el título. No es que en sí sea malo, pero tampoco está entre las mejores obras de su autor. Está correctamente escrito, sus contenidos se ajustan a lo anunciado, pero personalmente me ha sabido a poco.

El tiempo sigue siendo una de las grandes incógnitas pendientes de aclarar y es un tema apasionante para reflexiones filosóficas y científicas. Quizás tenía las expectativas demasiado altas, porque en su favor hay que decir que explica lo más claro posible, como en él es habitual, algo tan complicado cómo construir la dichosa máquina (desde un punto de vista muy teórico), y también es útil para hacerse una idea de hasta dónde ha llegado la física en sus elucubraciones al respecto. Pero me hubiese gustado que profundizara más, entrara en más detalles y hubiera aprovechado para extenderse en ese extraño concepto que es el tiempo.

Conclusión: "Cómo construir una máquina del tiempo", es correcto, entretenido y sobre todo recomendable para los aficionados a la ciencia, la "hard-CiFi" y este tema en especial. Tres estrellitas sobre cuatro para él.

Inserto un gruñido antipatriótico: Es bastante penoso que este libro se haya publicado en el 2003 en su versión original y que hayamos tenido que esperar cinco años para que alguna editorial se haya animado a publicarlo en nuestro idioma. Viva la cultura...

14.5.09

La margarina ya no es tan mala

Las margarinas han sido uno de los grandes errores de la alimentación de las últimas décadas. Las campañas publicitarias las vendían como sustitutas de la mantequilla, supuestamente poco saludable debido a sus elevados niveles de grasas saturadas. Millones de consumidores se pasaron al nuevo producto y lo tomaron confiados. Hasta que algunos estudios demostraron que las grasas trans de la margarina (un tipo de ácido graso insaturado que se encuentra en alimentos que han sido sometidos a hidrogenación ) son incluso menos saludables. Así que durante mucho tiempo los niveles de colesterol y, probablemente, las dolencias cardiovasculares de muchas personas, se agravaron gracias a este producto en principio destinado a mitigarlas.

Como consecuencia de esta enorme equivocación, las margarinas cayeron en desgracia y desde hace años son la oveja negra de los lácteos. Llevan mucho tiempo intentando recuperarse en el mercado, reduciendo la cantidad de grasas trans que contienen y con campañas de marketing más o menos efectivas. Finalmente, se puede decir que los niveles de grasas poco saludables que contienen son razonables, como se publica en este artículo de la revista Consumer de hace unas semanas.

No es que sean santo de mi devoción, pero hay que reconocer que en este caso rectificar puede ser de sabios. Aunque seguiremos mirando las etiquetas, para asegurarnos que la cantidad de grasas trans es mínima. Por si acaso.

8.5.09

Llega el ebook

Por si alguien todavía lo dudaba, tras la megacampaña de marketing de Amazon con su espectacular Kindle DX cada día está más claro que los lectores de ebooks ya están aquí y han llegado para quedarse.



Personalmente, prefiero los lectores más pequeños (y baratos, son casi 500 dólares), aunque este bicho podría tener su mercado para leer periódicos y revistas. Y la publicidad que genera en torno a los ebooks dinamizará su implantación. Ojo, cuando digo ebooks me refiero a los libros, sean en el formato que sean, y que muchos ya leemos en lectores de ebooks como el DX, en agendas electrónicas, en ordenadores, etc.

Por cierto, cuando salen en una conversación estos lectores cada día me cansa más escuchar a la gente expresiones del tipo "¡dónde esté un libro de papel!" o "yo no voy a poder leer en esos trastos", sin haberlo tenido entre sus manos. ¡Pero que cazurros somos, por Gutenberg, siempre la misma historia!

La invasión de los robots

Vale, me he pasado con en título. Porque realmente, esto de los robots es la "eterna promesa" de la ciencia ficción. Llevamos decenas de años imaginándolos entre nosotros pero aún no hay ni siquiera una maquinita capaz de limpiar eficazmente nuestra casa. Y Asimo no parece estar a poco tiempo de salir al mercado, tras casi diez años de evolución tecnológica, por mucho que los de Honda quieran mostrárnoslo humanizado.



Sin embargo, últimamente he visto algunos proyectos interesantes. Hace unos meses mostré un vídeo de un robot al que llaman Bigdog (pero a mí me parece una especie de araña-caballo o algo así), que se mueve de forma muy... biológica, por decirlo de alguna forma. Lo vuelvo a enlazar, que es de lo más curioso:



En este otro vídeo podemos ver otro trabajo de Honda, unas piernas robóticas que, aunque pueden parecer que llevamos un inodoro portátil, podrían ser muy útiles para ayudar a caminar a personas con problemas de movilidad:



Si esto tiene éxito, no tardaremos en ver vaguetes haciendo el camino de santiago casi sin esfuerzo y con la entrepierna irritada.

Si algo tienen en común todos estos cacharros es que dan un poco repelús. Como estos simpáticos minirrobots, que al dejarlos a su aire parecen unirse inteligentemente, dispuestos a apoderarse de nuestro planeta en cuanto nos despistemos:



Aunque la palma de dar yuyu se la llevan estos robot-pingüino. De quien habrá sido la idea de esos ojos, por Dios....

4.5.09

Intermón Oxfam, a la caza del cambio climático

Estos días se ha publicitado bastante el último informe de la ONG Oxfam, conocida en España por el nombre de Intermón Oxfam. Son más de 150 páginas que puedes encontrar en su propia web y que han titulado "El Derecho a Sobrevivir". Ha despertado mi curiosidad porque el informe se ha difundido en muchos medios de comunicación asociado al cambio climático, con titulares de este tipo: "Las víctimas de desastres naturales se duplicarán en seis años".

Quiero dejar claro, en primer lugar, mi respeto y admiración por todas las ONG, incluída esta, por la labor que hacen, necesaria y loable. Pero creo que para estas organizaciones es especialmente relevante la confianza y fiabilidad que transmiten, ya que tienen que justificar ante sus donantes y benefactores las actividades que realizan. Por eso la lectura del informe me ha dejado un regusto extraño. Lo fundamental, la descripción de las miserias y necesidades de nuestro mundo y los proyectos y prioridades que pretenden abordar me parecen bastante rigurosos y bien enfocados. Pero, según avanzaba en la lectura, cada poco asomaba como por arte de magia y de forma bastante forzada la variable cambio climático. O al menos eso me ha parecido. Para muestra, un botón:

He encontrado en un claro ejemplo de las diferentes conclusiones que pueden obtenerse mediante las estadísticas, en función de cómo queramos interpretarlas. Al principio del informe, gran parte de los argumentos pro-cambio climático se basan en los datos de otro estudio, "Forecasting the numbers of people affected annually by natural disasters up to 2015”, que puede descargarse completo en este enlace. En dicho documento, hay una tabla en la página 9 con el número de personas afectadas por desastres naturales meteorológicos en el periodo 1980-2007 (27 años). Según el informe, el gráfico correspondiente a esos datos es este (a partir de ahora puedes pinchar sobre todas las imágenes para verlas más grandes):Atentos a las lineas roja y morada, que representan la tendencia según los cálculos de Oxfam, y que son claramente ascendentes.

Por curiosidad, de forma sencilla y con unos cuantos copia-pega en el Excel he representado los datos por mí mismo, a ver qué pasa, con los años en abcisas (eje X) los miles de afectados en ordenadas (eje Y):Observando este segundo podría parecer que la tendencia también es positiva, aunque tampoco es muy clara. En el de Oxfam dicen que han querido a ayudarnos a verlo "más claro" y, para ello han utilizado algún método estadístico para "suavizar" (¿?) las líneas y resaltar la tendencia. O algo así. Pues bueno.

Sigamos: Resulta que los datos están tomados de Emergency Disaster Database y basta dedicar una rato a bucear por el apartado de "Disaster list" de su web y a realizar las consultas pertinentes, para apreciar cosas que dan que pensar. Por ejemplo, ¿por qué han tomado los datos desde 1980? He hecho un experimento; como se supone que los datos, cuanto más actuales, más fiables serán, he probado a quedarme con los de los últimos 20 años (desde 1987 en lugar de 1980), eliminando los primeros 7 años, y el resultado es este, con la tendencia calculada según el método de mínimos cuadrados (línea negra):Visto así, los últimos 20 años no ha habido una tendencia ascendente significativa de personas afectadas. De hecho, si tomamos sólo los últimos 10 años de datos (¿más fiables todavía?), desde 1997, la tendencia es incluso descendente:
Es decir, que dependiendo qué periodo tomemos, el resultado es diferente. Y parece que, cuanto más reciente sea el grupo de datos, menos preocupante es la tendencia.

Por otro lado, el gráfico tiene algo que llama mucho la atención: En el año 2002 hay un enorme pico que destaca. Parece que ese año hubo una cantidad brutal de personas afectadas por desastres naturales relacionados con el clima, ¡más de 600 millones de personas! Si este dato no fuera tan grande, la tendencia sería todavía mucho más dudosa. Incluso descendente, si consideramos sólo los últimos 20 años.

Pues bien, consultando de nuevo la base de datos, de esos más de 600 millones de afectados en 2002, 400 millones provienen de tan sólo dos desastres (¡de un total de 390!): Una tormenta que ocurrió al norte de la República Popular China, que duró una semana y que afectó a 100 millones de personas y una sequía en India (Uttar Pradesh, Madhya Pradesh...) que no se sabe lo que duró (da un dato erróneo) y que afectó a 300 millones. Los valores son gigantescos, la verdad. Extrañamente, he buscado por la web información de unas tormentas que afectaron a 100 millones de personas (cuando el resto de tormentas afecta a unos cientos de miles como mucho) y una sequía a 300 millones, pero no he podido encontrar nada que parezca referirse a esos fenómenos. De cualquier forma, confiando que sean correctos, ¿son esos dos eventos puntuales y desproporcionados en el año 2002, que no se han vuelto a repetir, significativos en una tendencia?

Creo que es fundamental que en estos informes se cuiden las estadísticas y los análisis. En primer lugar, por imagen, una interpretación interesada resta fiabilidad. Pero sobre todo por honestidad, ¿cómo van a elegir los proyectos y prioridades adecuadamente si los datos utilizados generan enormes dudas?
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